Apoyo. Lance Stephenson (1), de los Pacers de Indiana, festeja con los aficionados después de encestar un tiro y recibir una falta

Associated Press

INDIANAPOLIS, Indiana, EE.UU. (AP) — Indiana pasó toda la temporada perfeccionando su defensa. El sábado, esa estrategia le produjo a los Pacers el mayor beneficio que hayan experimentado en casi una década.

Un bloqueo de Roy Hibbert a un intento de volcada de Carmelo Anthony a mitad del último cuarto impulsó una racha ofensiva de 11-2 que llevó a los Pacers a una victoria de 106-99 sobre los Knicks de Nueva York. Eso los llevó a la final de la Conferencia del Este por primera vez desde 2004.

El nativo de Nueva York Lance Stephenson anotó nueve puntos de sus 23 puntos durante esa racha. Los 23 puntos representaron la mayor cantidad de su carrera en un juego de postemporada.

“Por eso me pagaron mucho dinero este verano, así que tengo que proteger la pintura”, dijo Hibbert, en alusión a la zona rectangular que está debajo de la canasta. “Si todo lo demás falla, es decir, la ofensiva, tengo que proteger la pintura”, añadió Hibbert, quien firmó un contrato de 58 millones de dólares hace un año.

Stephenson también aportó 10 rebotes y los Pacers fueron favorecidos con el regreso de su armador estrella George Hill dos días después de que fuera diagnosticado con una conmoción cerebral.

Lo que sigue para Indiana es una revancha de postemporada frente a Miami, el equipo que los eliminó la temporada pasada.

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Para Indiana representa una oportunidad de vengarse de los campeones defensores de la NBA, el equipo que los eliminó en mayo del año pasado después que los Pacers tenían una ventaja de 2-1 en el mejor de siete semifinales. El Heat terminó ganando el Juego 4 en Indiana y siguió con dos victorias más, mientras Danny Granger pasaba problemas con una lesión de rodilla.

Indiana aprovechó las lecciones de esa serie para motivarse y mejorar en esta temporada. Terminó venciendo al Heat dos veces en su casa antes de perder el tercer partido de la serie de la temporada en Miami. Los Pacers volverán al sur de Florida para el primer partido de la serie el miércoles por la noche.

Con Granger ausente de todos los partidos de esta temporada excepto cinco debido a la persistente lesión de rodilla, los Pacers pusieron énfasis en jugar a la defensiva y la estrategia tuvo resultado.

Indiana lideró la liga en rebotes, porcentaje de anotaciones de campo defensivo y porcentaje de 3 puntos defensivos. Además acabó en segundo lugar en puntos permitidos por partido durante la temporada regular. No hubo diferencia durante los playoffs, como los Knicks descubrieron.

Nueva York tuvo otro desempeño mediocre de anotaciones el sábado por la noche, al encestar sólo el 40% de sus tiros. Anthony anotó 39 puntos e Iman Shumpert aportó 19 más, de los cuales 15 fueron resultado de cinco canastas de tres puntos, y JR Smith anotó 15. No hubo nadie más en cuanto a cifras de dos dígitos.