Si bien en la Edad Media la paternidad se celebraba el 19 de marzo, el día de San José, padre putativo de Jesús, la fiesta actual se originó a principios del siglo XX. Y, como sucede a menudo, existe una disputa sobre la autoría de esta celebración.

Existen al menos dos versiones sobre el origen del Día del Padre. La versión más popular señala a Sonora Dodd, habitante de Washington, como la autora de la festividad dedicada a los papás.

Según esta versión, en el año 1910, Sonora escuchó el sermón dedicado al Día de las Madres y se preguntó por qué no existía una celebración equivalente para los padres, pues ella y sus hermanos habían sido criados por el papá, que había quedado viudo.

La versión más popular señala a Sonora Dodd como la autora de la festividad dedicada a los papás.

Sonora empezó a promover su idea e inició una campaña que rápidamente contó con el apoyo de algunas congregaciones religiosas. El primer Día del Padre, según esta versión, se celebró en Spokane, Washington, el 19 de junio de 1910.

La propia Sonora Dodd se encargó de seguir promoviendo su idea para que se celebrara a nivel nacional en los Estados Unidos. Pero tuvieron que pasar varias décadas para que, en 1966 para que el presidente Lyndon Johnson proclamara la fiesta del Día del Padre, que desde entonces se celebra el tercer domingo de junio.

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Seis años más tarde, Richard Nixon la incluyó en el calendario como una fecha oficial y permanente.

Otra versión señala que la verdadera artífice de la celebración fue Grace Golden Clayton, de Fairmont, Virginia, pues ella fue la primera en sugerir la idea de celebrar la paternidad en 1908, luego de que una explosión en una mina provocara la muerte de 360 mineros: Clayton insistía que los huérfanos necesitaban una fecha para recordar a su padres muertos.

Esta idea, al parecer, se inspiró en el éxito que tuvo Anna Jarvis con su iniciativa del Día de las Madres. Así, la celebración promovida por Clayton tuvo lugar en una iglesia metodista el 5 de julio de 1908. Sin embargo, esta fecha no tuvo ninguna repercusión fuera de Fairmont.

En México, sin duda por influencia de los Estados Unidos, la fiesta empezó a celebrarse en la década de los 50 en algunos centros escolares, y actualmente se celebra el tercer domingo de cada mes.

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